Claroscuro de Nella Larsen: nuestra próxima lectura

Tras enfrentarnos a la lectura compleja, desafiante y de absoluta actualidad de la novela de Cristina Morales, Lectura fácil, en esta sesión os proponemos una novela bien distinta.

LA AUTORA: NELLA LARSEN (1891- 1964)

Nella Larsen nació en Chicago el 13 de abril de 1891, hija de una mujer de origen danés y de un hombre de color de origen antillano. Fue una de las voces femeninas más importantes del Renacimiento de Harlem, movimiento caracterizado por el renacer del arte negro en la comunidad de afroamericanos residentes en Harlem (Nueva York) durante los años 20. Consiguió explorar las complejas cuestiones de la identidad racial a través de innovadores textos literarios. Publicó dos novelas Quicksand (1928) y Passing (1929) y algunos cuentos. Aunque su producción literaria fue escasa, obtuvo un gran reconocimiento por parte sus contemporáneos.

Larsen vivió durante algunos años en Dinamarca. Su madre la apoyó para asistir a la universidad de Fisk, en Nashville, Tennessee. En 1914 se matriculó en la escuela de enfermería en la ciudad de Nueva York. Después de graduarse fue al sur a trabajar en el Instituto Tuskegee en Tuskegee, Alabama, donde se convirtió en jefa de enfermeras en su escuela hospitalaria. Desilusionada por el modelo educativo, regresó a Nueva York. En 1919 conoció a Elmer Imes, profesor de la Universidad de Fisk y prestigioso científico, con quien se casó. Este matrimonio le proporcionó el reconocimiento social que ansiaba, además de la estabilidad económica. Imes la introdujo en el círculo de artistas de lo que más tarde sería conocido como el Renacimiento de Harlem. Larsen trabajaba por las noches y fines de semana como voluntaria en la Biblioteca Pública de Nueva York, y se convirtió en la primera mujer afroamericana en graduarse en su escuela de bibliotecarios.

Nella Larsen recibiendo el Premio Harmon por su primera novela Quicksand

En octubre de 1925, Larsen comenzó a escribir su primera novela, Quicksand, que se publicaría en 1928. Una novela en gran parte autobiográfica, que ganó el premio de la Fundación Harmon, y los elogios de la crítica y de los lectores contemporáneos. En 1929, publicó Passing, su segunda novela, que también fue un éxito. Ese mismo año Lorca llegó a Nueva York, y fue la propia Larsen la que introdujo al poeta en los círculos literarios de Harlem. Inseparables durante un período, Lorca alabó a la escritora en varias cartas dirigidas a su familia. En 1930 viajó a Europa gracias al dinero de la beca Guggenheim, la primera que se concedía a una mujer afroamericana. Durante este viaje pasó unos meses en Palma de Mallorca coincidiendo con la proclamación de la República. Tras su regreso a Estados Unidos Larsen sufre una depresión motivada por su divorcio y una acusación de plagio (de la que fue declarada inocente), que la harán abandonar los círculos literarios y su actividad como escritora. Volvió a trabajar como enfermera pasando los siguientes treinta años en un hospital de Brooklyn.

El 30 de marzo de 1964 se encontró su cadáver en su apartamento de Nueva York. Llevaba varios días muerta, víctima al parecer de un ataque al corazón.

CLAROSCURO (1929)

La novela fue publicada en 1929 y fue muy bien acogida por la crítica. Su título original es Passing y que se podría traducir por “Ocultación”. Y es que la trama de este texto va íntimamente ligada a este fenómeno social de principios del siglo pasado en Norteamérica: la ocultación de la identidad de raza -en este caso negra- para poder obtener un mejor status dentro de la sociedad. Y con la excusa de esta situación, Nella Larsen nos ofrece un tranquilo boceto de relaciones femeninas muy en la línea de la obra intimista y de creación psicológica de personajes de Henry James.

Irene Redfield se reencuentra por casualidad con una amiga de la infancia, Clare Kendry, quien comparte con ella el hecho de que, a pesar de ser negra, su piel es lo suficientemente clara para que pueda pasar por blanca. Irene ha permanecido en la comunidad negra y está casada con un médico afroamericano. Clare, sin embargo, oculta su identidad racial y está casada con un blanco que goza de una desahogada posición económica y desprecia a la gente de color. El casual encuentro hace que, a pesar de la reticencia inicial de Irene, retomen su amistad, amistad que le permitirá a Clare cumplir su deseo de reencontrarse con los de su raza.

El antagonismo entre Irene y Clare será precisamente el eje sobre el que se articulará Claroscuro. La disparidad de sus caracteres, que en un principio parece reducirse meramente a la manera en que cada una de las mujeres asume su raza —Irene con orgullo, Clare como algo prescindible—, se irá ahondando a medida que Clare empiece a formar parte de la vida de su amiga, hasta llegar a una rivalidad absoluta y total.

El que más o el que menos presenta una máscara en la sociedad, oculta su identidad para sentirse aceptado o para conseguir unos fines. En este sentido, los personajes se construyen mediante la utilización, en mayor o menor medida, de la máscara como encubrimiento y defensa. La mayoría de los personajes están, así, construidos a través del encubrimiento de una realidad endeble.

El estilo reposado y sencillo del que Larsen se sirve, trabaja en favor de una narración que vas mucho más allá de temas raciales, para tocar el turbio cosmos de las motivaciones humanas y lo que el ser humano está dispuesto a hacer para defender lo que considera suyo. De hecho, la raza será sólo el trasfondo (sin duda relevante) sobre el que se dibujan unos personajes, especialmente Irene, de una delicada complejidad.

FUENTES

SABER MÁS…

Si os ha resultado interesante el Renacimiento artístico de Harlem del que formó parte Nella Larsen, podéis leer este artículo de El País, escrito por Iker Seisdedos, el 5 de febrero de 2015: “Cuando Harlem era una fiesta”

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